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Libros: Genoma, de Matt Ridley

Hoy toca reseñar Genoma, de Matt Ridley, una de las obras magnas de la divulgación en genética. Publicado en 1999, – tras la aparición de los borradores preliminares que desentrañaban la secuencia del genoma humano –  procura una laureada búsqueda del “¿Qué nos hace humanos?” que ha llevado este libro a la estantería de la fama en la divulgación científica.

Vamos a ver los datos principales y la sinopsis:

Datos principales.

Datos principales.

“El genoma humano, todo el conjunto de genes alojados en 23 pares de cromosomas, constituye nada menos que una autobiografía de nuestra especie. Escrito con mil millones de palabras de tres letras que utilizan el alfabeto de cuatro letras del ADN, el genoma ha sido corregido, abreviado, modificado y aumentado a medida que se ha transmitido de generación en generación a lo largo de más de tres mil millones de años.”

 

Cuando abrimos por las primeras páginas y nos enfrentamos a un breve pero denso prólogo no hace falta dejar pasar apenas unas líneas para palpar la fuerza con la que puede atraernos tal obra. Se nos extiende hacia delante un periplo de 23 capítulos, uno por cada cromosoma.

Coincide además con la línea argumental, que dicho viaje lo emprendemos por los caminos de la evolución. Así pues, los capítulos iniciales versan sobre la huella genética que llevamos tatuada en nuestro ADN y nos recuerdan que en cierto momento – hace 3.600 millones de años – fuimos algo menos que una célula diminuta en la inmensidad de un océano arcaico. Seguimos paseando sobre la consagración de la especie. Un robusto modelo genético que hace gala de su versatilidad y sobrevive a las inclemencias para constituirse finalmente como organismo en los últimos azotes que la selección natural propina al árbol filogenético.

Ya sumergidos en las particularidades que presenta nuestro grupo de primates podemos instigar al ADN para que responda ciertas preguntas de carácter social: el instinto, interés propio, empatía… ¿Son conductas pre-definidas en una combinación de genes? ¿Cómo afecta nuestro alrededor a las decisiones? ¿Hay relación ambiente-genética? Y con suma facilidad, Ridley saca a relucir la epigenética a modo de continuación de la historia.

La cara y la cruz, – por supuesto – ya que pronto pasamos de ser los amos y señores de nuestros genes a reducirnos a sus propios esclavos. La travesía no podía sucederse sin hacer una parada en las enfermedades genéticas. A menudo olvidamos como el simple azar puede verse involucrado en consecuencias tan dispares debidas a diferencias aparentemente insignificantes.

Más adelante nos encontraremos con el prodigio del cerebro humano, ¿qué tienen que decir los genes a todo esto? Sexualidad, política o libre albedrío pueden yacer sujetos a pequeñas normas o líneas rojas pre-escritas. Tal vez, el gran pecado del autor sea caer demasiadas veces en la recurrencia del determinismo genético, como si fuéramos autómatas programados desde la fecundación del óvulo por el espermatozoide. Hoy conocemos sobradamente que no es así.

Un libro interesante pero que  se pierde sobre sí mismo con el paso de los capítulos. La historia sigue un hilo – que aunque a veces se estremece – consigue sacarnos del laberinto de genes que arrojó (para la fecha de su publicación) el Proyecto Genoma Humano. Otra de las cuestiones que pueden irritar más al lector son las numerosas preguntas que se formula el autor en cada capítulo para tratar de dar una respuesta verosímil a la pregunta de ¿Qué nos hace humanos? Interrogante que quedará sin respuesta, no por falta de empeño que le puso quien escribió esas líneas sino por el incumplimiento de las altas expectativas a las que apuntaba el Proyecto Genoma.

Mi más sincera recomendación para aquellos que, con una base genética que no les impida perderse en una madeja de terminología, quieran conocer que ha supuesto encontrar la receta del ADN de nuestra especie.

 

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