AlbaCiencia

Los mejores descubrimientos del 2013 mes a mes

Se acaba el 2013 y me parecía una buena idea hacer un resumen de los avances más relevantes que nos ha dejado la ciencia en los últimos 12 meses (que no han sido pocos). Antes de pasar a la acción he de admitir que probablemente me deje muchas publicaciones en el tintero pero he tratado de hacer un resumen de lo más variado en cuanto a disciplinas, tan representativo y simplificado como he podido. También quiero aclarar que este año han aparecido modelos, hipótesis y teorías que bien seguro jueguen un papel prominente en la guía del avance del conocimiento en los próximos años y que tendremos en cuenta para analizar en próximas publicaciones.

Sin más dilación, el 2013 nos ha dejado a muchos con la boca abierto y éstos son algunos de los motivos:

Enero

La cuesta de Enero fue un paseo para los científicos de Cambridge. Todos conocemos el modelo clásico del ADN, la famosa doble hélice antiparalela de Watson & Crick (que bien valió su Nobel en los 60) a pesar de ser su forma predominante en estado fisiológico no es la única. Ya se conocían otras variantes como las hélices triples y cuádruples que participan en algunos procesos determinados de la expresión génica o figurantes de la arquitectura cromosómica. La cuestión es que la cuádruple hélice ya se había visto “in vitro” (pruebas en condiciones no fisiológicas) y se había caracterizado pero no fue hasta el primer mes de 2013 que se vio en células. Para más inri, la cuádruple hélice tampoco es común de todas las formas vivas, sino que se halla en aquellos tipos disfuncionales que dividen con alta frecuencia.

Más allá de la comprobación conformacional del ADN, el dato clave de la distribución del ADN cuádruple es un nuevo candidato a abordar el tratamiento del cáncer desde otra perspectiva biológica.

 

Febrero

El robot de investigación en Marte, Curiosity, ya había llegado al planeta rojo en agosto del 2012. Su misión principal es nada más y nada menos que determinar si existen o existieron las condiciones para que se dé la vida en el astro vecino (hablando de la vida como el sistema bioquímico que conocemos). También debe abordar otras tareas no menos importantes, desde la caracterización climatológica y geológica hasta servir como precedente para una futura misión humana en Marte.

El robot Curiosity trató de preparar todo su hardware y ejecutar los respectivos comandos de simulación de las posteriores operaciones de análisis a lo largo de la segunda mitad del 2012. A estas alturas del 2013 la sonda marciana ya había salvado el primer obstáculo logístico y obtenía muestras de perforaciones sobre la superficie del planeta. Fue el primer paso de la larga trayectoria que le espera al último juguete de la NASA y que ha sobrepasado con un éxito notable.

Marzo

La Agencia Espacial Europea presenta los resultados obtenidos por el satélite Planck. La misión espacial consistía en obtener una representación detallada del universo primitivo. Para llevarla a cabo se procedió a analizar la radiación de fondo de microondas, una radiación residual producto del Big Bang que aún podemos percibir. Tras elaborar el mapa más detallado hasta ahora de estas ondas tan curiosas se pudo determinar de forma más precisa la edad del universo y su composición.

Abril

Parece que en el campo tecnológico al fin encontramos un periférico novedoso que no ha sido desarrollado (al menos totalmente) por Apple. La impresora 3D ya se venía desarrollando tiempo atrás a pesar de que no ha llegado a todos los departamentos de innovación por igual. Después de ver maniquíes, figuras de acción de personajes estrellas del cine y maquetas a escala la impresora se utiliza por primera vez una impresora de este tipo para regenerar tejido humano. Si bien la impresora no se utiliza para copiar tejido biológico directamente sí que se llego a producir un análogo artificial histocompatible. La idea de copiar un tejido humano célula a célula resulta sumamente compleja por lo que se optó por copiar una capa de gotas lipídicas que encapsulan agua y diámetro variable. Esta unidad mimetiza algunas funciones celulares y básicamente fisiológicas pero que al no contener genoma evita problemas de rechazo.

Mayo

Oregón (USA) se convierte en la capital de la biología celular y epicentro de las técnicas de clonación, fertilización y utilización de células madre. El equipo del Dr. Mitalipov obtiene por primera vez células embrionarias humanas por clonación. Y ésta vez era de verdad, no como el pasado fraude surcoreano que mediados de la pasada década simulaba estos resultados. El genio kazajo ya andaba a la zaga de estas investigaciones cuando hizo lo propio con embriones de primate anteriormente y otro curioso proyecto de macaco quimérico (la combinación de hasta seis genomas diferentes en un mismo embrión).

 

Junio – Julio

Me asombra profundamente que nadie, en ningún medio de la blogosfera hispana, se haya hecho suficientemente eco del que para mí ha sido uno de las gratas sorpresas del 2013. Si la década del 2000  fue el esplendor de las células madre y el 2012 la coronación de Shinya Yamanaka (padre de las iPS) el 2013 algo nos tendría que tener reservado en este campo. Científicos de UCLA dan con las células museAT. Son células del tejido graso resistentes al estrés. Se trata de un nuevo linaje de células madre pluripotentes que pueden originar casi todos los tipos celulares humanos.

En la red existe información muy contradictoria por lo que desde AlbaCiencia nos comprometemos a tratar la noticia con más profundidad en próximas publicaciones.

Agosto

La Universidad de Lund (Suecia), una de las pocas instituciones a nivel mundial que trabaja en la química de los elementos, tiene indicios de haber topado con el misterioso 115. Hablamos del Unumpentio (Uup), un elemento pesado de número atómico 115. Para probar tales evidencias se analizó la energía de emisión fotónica en comparación a la de Rayos X que se esperaba para este elemento a partir de un procedimiento experimental basado en la descomposición de un isótopo de Uup en otras formas.

Vacuna anti-Malaria: Una vacuna de inmunización desarrollada en USA se prueba en fase preliminar consigue una eficiencia cercana al 100%. Aunque poco supimos en aquel momento, se trata de una vacuna que inmuniza mediante la inoculación directa de los parásitos de la malaria lo suficientemente debilitados como para evitar el riesgo de contraerla.

Septiembre

¿Nadie recuerda lo que sucedió en Septiembre? Se nota que la Feria pasó factura… Bromas a parte, no fueron buenos noticias para el planeta. Un estudio de ciencias ambientales arroja más datos acerca del calentamiento global. El incremento de las concentraciones de dióxido de carbono atmosférico no deja lugar a buenas expectativas.

Octubre

Un cráneo para gobernarlos a todos. Así podríamos resumir la publicación que los paleoantropólogos que encontraron estos restos publicaron en Science. Se trata de un cráneo y una mandíbula perfectamente conservados que datan de una época de 1.8 millones de años atrás, en la zona caucásica de Georgia. Por aquel entonces, las regiones de Asia se hallaban pobladas por Homo erectus y las de África a su vez por Homo habilis. También fue relativamente coetáneo Homo ergaster, una especie considerada como un puente entre los dos Homos anteriores. El estudio que revela el análisis de los restos anteriormente mencionados señalaría que probablemente Homo habilis y erectus eran la misma especie, o si más no, tuvieron un antecesor común en aquellas fechas que señalamos. El artículo, no sin polémica, plantea una nueva incógnita  a la antropología evolutiva.

La evolución humana no queda ni mucho menos resuelta  y a falta de encontrar una posición donde encajar esta pieza no deja de ser llamativo un problema más que se suma  a la construcción del linaje humano.

Noviembre

El faraónico IceCube ya da sus frutos. Se trata de otra obra magna de la ingeniería aplicada a la Física de Partículas, una construcción situada en la Antártida y que pretende ser una trampa para neutrinos sumergida en el hielo polar. En contra de lo establecido, la mayoría de estas partículas que nos visitan constantemente tienen orígenes muy lejanos, más allá de nuestra galaxia, pero que a pesar de ello siguen siendo de máxima energía. Numerosas aplicaciones siguen planteándose dentro de un campo que sigue en avance constante.

Diciembre

El evento astronómico del año se guardó para el último mes del 2013 pero la espera valió la pena. El cometa ISON fue descubierto hace casi dos años, cuando Júpiter aún ejercía fuerza de atracción sobre su cuerpo. Este mes de diciembre se acercaba a su perihelio (zona de máxima proximidad al Sol en su órbita) y se esperaba que sobreviviera con una integridad relativamente alta. Los días previos al acercamiento su cuerpo de hielo brillaba tanto que era fácilmente  visible incluso con prismáticos. Tan pronto como se acercó a nuestro astro rey se le perdió la pista y tras unas largas y dubitativas horas se confirmó que ISON se había desintegrado. Contra todo pronóstico el que se esperaba que fuera el cometa del siglo no pudo soportar las altas temperaturas solares y se deshizo en innumerables pedazos.

Despedimos el año con una investigación española. Se consigue secuenciar el genoma mitocondrial de un fémur humano de más de 400.000 años hallado en la Sima de los Huesos (Atapuerca). El estudio fue liderado por el español José Luís Arsuaga que lamenta que por el momento los resultados solo son comparables a datos extraídos de restos actuales. Sería interesante poder compararlos con los  análisis de restos de igual antigüedad (ahora inexistentes). En vistas al 2014 cabe añadir que aún existen 28 restos hallados en Atapuerca disponibles para ser analizados en busca de unos resultados más concluyentes.

Y volvemos la vista hacia delante, expectantes a lo que el nuevo año puede escribir en la Historia de la Ciencia.

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